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Technology

My mother’s iPad

My mother doesn’t know anything about computers. Nothing. Nada. I’ve tried so many times to teach her unsuccessfully how to use the computer that I’ve actually forgotten myself how to use it. So, I must agree with Ethan Nicholas when he says that the iPad is perfect for her mother for

It does exactly what she needs. It will let her watch movies and listen to music and read books on long flights. It will make using a computer fun instead of an annoying chore.

This year I struggled with my mother’s Christmas present. I ended up buying her a very useful (and not expensive) Brita water filter jug. Yes, I know it is not a conventional present, though she really liked it! But now, I know what she will totally love and change her life: an iPad. It will also change my life: I will finally be free of teaching my mother how to use a computer…if ever that’d be possible.

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Technology

iPad, disrupting technology? We’ll see about it – and how open it becomes

The whole connected world already knows. On Wednesday, Apple presented “The Book of Jobs”, also known as the iPad. The presentation of their latest creation created expectations, awesomeness and, in some, disappointment.

What do I think of it? I must admit that while following the presentation online from different sources on the web (engadget, gizmodo…), I felt disappointed. But after I saw yesterday night the keynote video, I became more positive about it, not entirely, as when the iPhone was released, but I saw its good things, for it has many.

Why do I want an iPad? This is the first question I ask to myself before buying any technology product. They need to have a function, not just being fun. When I was 13 they released in Spain a video recorder that had wonderful features: image effects, multi-image selection of channels and other eye candy functions. The ad of the device said something like “you will have so much fun with your VCR!”. I went to see it in the El Corte Inglés (a big chain of department stores in Spain). There I met a couple of 30-40-year-old guys trying it. Pretty quickly the conversation derived towards its “fun features” until one of them said “I don’t care where it does and how much ‘fun’ you can have with it, at the end what you want is to record movies. If it does it better than others, I’ll buy it, otherwise I’ll buy another one that’ll cost me half the price.” Since then, I buy technology according to my practical needs and how well they satisfy them.

What about the iPad then? I travel frequently. And when I travel I need 7 essential things from my computer: web, email, books, music, video, word processor and presentation software. A 250 GB hard disk, 4 gb RAM, 13-inch screen, 2 kg Macbook is far too much for my mobile needs. A 8 GB, slow processor, 3.5-inch screen, 150 gr iPhone is far too little. So for some time, I’ve been wishing to have a device that’s between a Macbook and an iPhone that frees me from the weight and cumbersomeness of a laptop and the limitations of an iPhone. The iPad seems to be a great answer to my needs.

Why then did I feel disappointed when I saw it?

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Información Política

El poder de la información en democracia

Hace unos meses creé un blog/plataforma para concentrar mis ideas sobre gobierno abierto y colaborativo, y construir poco a poco un espacio para contribuir a la definición y desarrollo de las estructuras y herramientas que lo permitan. La llamé midemocracia.org. Esta plataforma parte de la convicción de que debido a la emergencia de Internet y sus tecnologías asociadas, la información está adquiriendo más valor como instrumento de poder político, económico y social y, al mismo tiempo, hay un proceso de distribución de la información que potencialmente permite la distribución de este poder. Nada hay determinado. Quién poseerá y utilizará este poder en el futuro no está determinado por la tecnología o las dinámicas que existan en el presente. Mucho depende de cómo nosotros actuemos.

Una parte importante de este proceso es la garantia y protección del derecho de acceso a la información pública por los ciudadanos. España es uno de los pocos países en la Unión Europea que no tiene una regulación que permita este acceso respetando los criterios estipulados en la Convención del Consejo de Europa sobre Acceso a documentos oficiales (versión inglés).

De los 27 países que conforman la Unión Europea solamente cuatro (4) no tienen una ley de acceso a la información: Chipre, España, Luxemburgo, y Malta. Asimismo de los 47 países miembros del Consejo de Europa España es uno de los pocos países (8) que no tienen una ley de acceso a la información (junto con Andorra, Chipre, Luxemburgo, Malta, Mónaco, y San Marino). (fuente: Coalición Pro-Acceso)

La única norma española que cubre el derecho de acceso a la información del sector público es el articulo 37 de la Ley 30/92 de Régimen Jurídico de las Administraciones Públicas y del Procedimiento Administrativo Común. Ésta es una norma claramente deficiente que infringe muchos de los principios internacionales sobre este derecho.

El PSOE tenía en su programa de las elecciones de 2004 y 2008 la aprobación de una Ley de Acceso. Después de casi seis años, el gobierno de Rodríguez Zapatero aún esta redactando el ante-proyecto. La información es tan poderosa que los políticos y los administradores parece que tienen miedo de abrir las puertas y ventanas de la administración pública a los ciudadanos. Las últimas noticias dicen que el gobierno presentará el proyecto en junio. Mientras tanto, el debate está en la calle y cada vez más en el mundo académico y en los medios de comunicación.

Dentro del derecho al acceso a la información pública hay un elemento que está ganando relevancia: los datos abiertos (open data). En Estados Unidos, la administración Obama ha aprobado la Open Government Directive (o Directiva del Gobierno Abierto) para crear una marco en que los ciudadanos puedan tener acceso a la información y a los datos de las adiministraciones públicas y crear colaboración entre la sociedad y el gobierno. Anteriormente, abrieron una web para concentrar y distribuir los datos públicos (data.gov). Un desarrollo muy similar se puede presenciar en el Reino Unido con la obertura de data.gov.uk por el gobierno laborista en colaboración con el creador de la world wide web, Tim Berners-Lee.

Las administraciones públicas en todos los países, y particularmente en democracias con servicios sociales, recogen, producen y almacenan grandes cantidades de información y datos. El sector público es el principal productor y consumidor de datos. La obertura de estos datos es importante, principalmente por dos razones: (1) Responsabilidad: en una democracia los ciudadanos deben poder saber sobre las actividades de las administraciones y personal que están a su servicio, incluído el personal político (= representantes). Esto permite la reducción de la corrupción y la eficiencia de las políticas públicas. (2) Experiencia: las administraciones públicas con todo su poder político, coercitivo y financiero, no pueden reproducir la capacidad y experiencia de la sociedad. La obertura de los datos permite que los ciudadanos, grupos y organizaciones que no trabajan en la administración, pero que están en posesión de habilidades y experiencias esenciales para la eficiencia y eficacia de políticas públicas, pongan a disposición del interés colectivo estas habilidades y conocimientos.

Es por todo ello que nosotros, como ciudadanos, debemos participar en la construcción de una democracia más abierta y colaborativa, aprovechando lo que la tecnología nos está ofreciendo. Es por ello que creé midemocracia.org

Hoy, Francisco Polo también habla en su blog sobre este tema. De una manera amena y sencilla explica porqué es importante que abramos los datos públicos, e incluye otra información interesante sobre el tema. Os recomiendo que leais su post “Más Open Government“.

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Información Política

El ciudadano y la administración opaca

Un día de junio de 2007, un ciudadano español se acercó al Ministerio de Justicia a hacer algunas preguntas sobre la lucha contra la corrupción que el gobierno estaba llevando a cabo. Entre otras hizo las siguientes preguntas:

En cumplimiento del Convenio de Naciones Unidas contra la corrupción (art. 6), ¿qué órgano es el encargado de prevenir la corrupción cometida por personas y entidades españolas, privadas y públicas? ¿Qué recursos (material y personal) se le han proporcionado?

El ciudadano esperó y esperó la respuesta del Ministerio, pero nunca llegó. Él ciudadano decidió interponer un recurso administrativo contra este silencio, pero fue desestimado. El ciudadano, que quería respuestas a sus preguntas, interpuso un recurso contencioso-administrativo en la Audiencia Nacional, pero ésta lo desestimo argumentando que la Constitución Española no garantiza el derecho del ciudadano a solicitar y recibir información de la Administración Pública (!). El ciudadanos se quedó livido, y muy decepcionado. Su sorpresa se transformó en cabreo cuando leyo un artículo en la revista Interviu en el que se decía que la Administración española oculta de forma sistemática datos. Desgraciadamente, su caso no era excepcional, sino la norma!

¿Cómo es posible que la Administración no se digne a contestar preguntas sobre algo tan importante como la lucha anti-corrupción? El ciudadano concluyó que aqui algo no funcionaba, y algo había que hacer. Las palabras no bastan, así que interpuso un recurso en el Tribunal Supremo. El ciudadano ahora espera…

Ésta es una historia real que se repite continuamente en España, un pais que se llama democracia pero que no garantiza un derecho tan fundamental como es el acceso de los ciudadan@s de la la información que es de tod@os, la información que recoge, produce y almacena con nuestro dinero.

Éste ciudadano en concreto es un miembro de Access Info, organización que lucha por el reconocimiento y garantía de éste, nuestro derecho. Access Info ha interpuesto hoy un recurso de amparo ante el Tribunal Supremo contra la decisión de la Audiencia Nacional de no reconocerlo y garantizarlo en contra de la jurisprudencia internacional al respecto. Sin embargo, aún hay mucho trabajo que hacer y cada ciudadan@ es valioso en esta lucha por nuestros derechos.

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NYC here I come!

Just bought flight to NYC to attend the New School’s Limiting Knowledge in a Democracy conference! It features keynote by Seymour M. Hersh and talks by many other good people, including my ex College tutor at Oxford Jonathan Zittrain. Very much looking forward! 🙂

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Information OII Politics

Information is revolution: from Haiti to Ushahidi

Pilar Juárez was the head of the political section in the European Union delegation in Haiti. She was trapped in the collapse of the United Nations building in last week’s earthquake. On Sunday, 17 January, the Commission received news of the confirmation of her death, with High Representative Cathy Ashton releasing a press release, after her body was found the day before…but was it?

Today, we know that the body claimed as Pilar’s is not hers (in English). Apparently, the United Nations Police, UNPOL, made a mistake in the recognition of her body. The Spanish Minister of Foreign Affairs discovered the truth after checking the fingerprints. Her furious husband said that he was “disgusted” by this “very serious mistake.” He accused international organizations and donors of lack of proper channels of information and coordination among them.

Meanwhile, a relatively small organization called Ushahidi was mounting an impressive network of people to gather information on the field to help the coordination of aid assistance and rescue missions, which has been translated into a website (haiti.ushahidi.com) gathering all the reports they receive via SMS and web apps. On the Ushahidi Situation Room, Patrick Philippe Meier, one of the persons behind this effort of humanitarian crowdsourcing and writer of the blog iRevolution, tells us about a

live Skype chat between Anna here in the Sit Room and Eric Rasmussen (InSTEDD and former Chief Medical Officer of the US Navy). Eric skyping from tarmac of PoP airport asking for GPS coordinates of the most obscure addresses, sites, locations and Anna providing these in record time. She has wowed the entire team in PaP including military, UN, etc. Incredible to witness all this real time networking and collaboration.

Witness the gap between an international organization that is trapped in old bureaucratic, unnecessary and expensive procedures and the agility, low-cost efforts of a network of people sharing information. The gap is how they treat and respect information. One understands information as a secondary element of “action”, whatever the latter means. Ushahidi is born with information at its core. We need to understand that information is not what is written on a paper, stored in a computer or in a book, information is alive and it is the most essential element for action. Without information one is blinded. Information is not what an expert knows, it is what everybody knows and shares. The arrogance of bureaucratic organizations is their own nemesis, for they think they know, when they don’t. They thought they knew where Pilar was. The truth was unfortunately not theirs.

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Log

And now to the gym…

It is always a struggle to move my ass to the gym, but once I am out, i feel like “why didn’t I do it before?”. Every day is the same. The worst fight is against oneself!

Let’s do it!

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General Politics

The human hand in Haiti’s “malediction”

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Naturally, most newspapers’ front pages are dominated by Monday’s Haiti’s earthquake. Watching Euronews this morning, I was especially struck by the headlines of three outlets: The Independent (UK), Libération (France) and La Stampa (Italy). The three of them used explicitly Christian terms. ‘Hell in Haiti’ on The Independent, ‘Terre maudite’ says the Libération and ‘Haiti, il giorno dell’Apocalisse’ on the front page of La Stampa: hell, apocalypse and damnation.

Why did it strike me? Because they give the idea that what happened in Haiti is mostly the fault of God, of forces beyond our control. And this, I reckon, is not entirely true.

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Europa Política

La política es sobre las personas, no los partidos

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Los jóvenes europeos no quieren a los partidos políticos en sus vidas. Sólo el 4% de los jóvenes (15-29 años) participan en un partido político o sindicato (en Euronews (punto 2:02) de Eurostat estadísticas). Esta es una figura clara de lo que los jóvenes quieren o no quieren. Los políticos de los partidos políticos y sus acólitos rápidamente dan la culpa al sistema educativo, al capitalismo, a la televisión o incluso a la Playstation de la falta de interés en la política de los jóvenes. Están cegados por su pensamiento de grupo y su estrecha perspectiva de lo que la política es. La política no es sólo, y ni siquiera principalmente, sobre lo que hacen los partidos políticos y sus representantes (los llamados “políticos”). Esto, muchas personas, incluidos los jóvenes, lo saben muy bien. Yo les recomiendo a la gente de partido de darse una vuelta una noche alrededor de los bares en cualquier ciudad o pueblo en Europa, para escuchar lo que la gente habla. Hablan de política más allá de los partidos políticos y sus instituciones públicas cautivas. Se sorprenderán al saber que hay vida política fuera del partido. Pues la política es principalmente sobre las personas y lo que hacen, y no sobre las organizaciones de cualquier tipo. Por eso tenemos que reformar el sistema para dar oportunidades a aquellos que quieren hablar y participar en la política, pero que no quieren ser prisioner@s de una organización que tiene sus propios intereses, a menudo diferentes de los intereses del resto de nosotros.

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Europe Politics

Politics is about people, not parties

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Young Europeans do not want political parties in their lives. Only 4% of young people (15-29 year olds) participate in a political party or trade union (on Euronews (2:02 mark) from Eurostat statistics). This is a clear figure of what young people want or do no want. Political party politicians and their acolytes would quickly blame the education system, capitalism, the television or even the Playstation for the lack of interest in politics of young people. They are blinded by their group thinking and narrow perspective of what politics is. Politics is not only, and not even mainly, about what political parties and their representatives (the so-called “politicians”) do. This fact, many people, including young people, know very well. I recommend the party people to go one night around bars in any city or town in Europe, to listen to what people are talking about. They talk about politics beyond political parties and their captive public institutions. They will be surprised to hear that there is political life outside the party. For politics is mainly about people and what they do, and not about organisations of any kind. That is why we need to reform the system to give chances to those who want to talk and participate in politics, but do not want to be captive of an organisation that has its own interests, often different than the interests of the rest of us.